U赢资讯:HUAWEI智能芯片正式投入生产,各大公司纷纷效仿,但有多少会存活下来呢?

这些新的芯片公司通常可以分为三大类:纯无晶圆厂半导体初创企业(外包制造)、算法初创企业(转向芯片设计)和U赢电竞互联网公司(也在探索设计)。

总的来说,我能想到至少有20家中国公司符合这些类别,它们都在设计人工智能芯片。我敢肯定,在广阔的工业版图中,这样的公司还有很多。中国传统的无晶圆厂设计公司也越来越多地设计自己的人工智能芯片,使得市场竞争越来越激烈。

不过,我们不仅在中国看到百度和阿里巴巴等非传统芯片公司进入设计领域。在美国,包括特斯拉(Tesla)、谷歌、亚马逊(Amazon)、微软(Microsoft)、Facebook和苹果(Apple)在内的无数上市巨头都在设计自己的人工智能芯片,专门针对它们所需的应用。中国和美国的人工智能芯片初创企业都面临着来自拥有如此技术和经济实力的巨头的竞争,它们怎么能指望长寿呢?

这种垂直整合不仅对初创企业构成威胁,也对传统芯片设计师构成威胁,这些设计师此前曾将互联网公司视为客户。这种活力将在未来几年塑造这两个地区的行业。

这些初创公司迅速从烧钱的风险投资转向架构创新,现在他们的任务是在一个竞争非常激烈的市场中找到真正的客户。业内人士表示,这些公司越来越难以将自己与其他公司区分开来,而且任何一家起步较晚的公司都很难将任何独特、新颖或与众不同的东西搬上谈判桌。

那些真正创新并追求模拟计算、内存计算和神经形态计算等新兴技术的公司值得关注,但要将商业产品推向市场,它们必须走一条更长的路。

中国的芯片

从硬件设计的角度来看,这些中国人工智能芯片并不一定都是中国制造的。由于大多数公司的工作期限都很紧,它们倾向于授权使用IP,而不是在内部开发。与我交谈过的大多数人将获得授权,可以使用将设计部件连接在一起的网络,即所谓的片内互连(on-chip interconnect)。它们还依赖于Lauterbach等公司的开发和调试工具。更不用说高端芯片大多使用台积电制造。当然,很多设计也使用了Arm内核。与我交谈过的一些人已经开发了自己的GPU或自定义神经网络核心,但大多数人既没有时间也没有奢侈去做。底线是风投希望看到快速的回报!

其他行业的回报要快得多。半导体的典型设计过程需要18个月,而且仅为最初的几个设计就需要数千万美元的资金,因此从一开始就有必要寻找客户。

中国一些更有经验、更专注于芯片的风投公司明白这一点,也更有耐心,但我们可以预期,随着风投公司的压力越来越大,其中一些初创公司将在未来几年逐渐消亡。不过,由于其他原因,该行业也将进行整合。业界主流企业有望抢购那些看起来最有前途的新公司。去年,全球领先的设计公司、可编程逻辑设备供应商美国Xilinx收购了北京晶片公司麒麟电子(unicorn DeePhi),这一趋势已经显现出来。其他公司将通过收购来进入市场,正如阿里巴巴收购C-Sky时所看到的那样。

在这一点上,我认为有必要说,有专门的人工智能硬件是存在的。大多数芯片都有某种“人工智能”功能,而且这种功能只会随着时间的推移而增加。当然,一些设计团队将不得不决定他们在AI上投入多少努力,但是考虑到现在几乎所有的主要玩家都参与其中,很难看到这样的功能不会成为大多数未来设计的关键功能。

对于中国的人工智能芯片初创企业来说,这是一个平衡的过程,既要先进入市场,又要创新,还要有耐心的投资者。最成功的人将获得或获得更多的钱,而跛足的人将死去。另一方面,人工智能和半导体是中国政府推动技术独立的两个重点领域。那些能够将这些垂直领域结合起来的公司将会获得很多关注。尽管如此,市场仍在接近饱和,只有那些达到适当平衡的公司才能生存下来。

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